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Interés astrobiológico por Ricardo Amils

 

23-2-16 Moe Club – Av de Alberto Alcocer, 32, Madrid. Jam Science. Interés astrobiológico de la extremofilia por Ricardo Amils

Dr. Ricardo Amils

Investigador del Centro de Astrobiología (CAB-INTA). Profesor de microbiología de la Universidad Autónoma Madrid (UAM)

En el mapa de ruta del NASA Astrobiology Institute la investigación en extremofilia ocupa un lugar preeminente ya que el descubrimiento de organismos capaces de desarrollarse en condiciones extremas de presión, temperatura, pH, fuerza iónica o radiación ha aumentado las posibilidades de encontrar vida fuera de la Tierra. Prestaremos especial atención a la biosfera oscura por su novedad (la primera publicación demostrando su existencia tiene escasamente veinte años) y por ser una de las condiciones extremas con mayor proyección en las futuras misiones astrobiológicas al planeta Marte.

Un extremófilo (de extremo y la palabra griega φιλíα=afecto, amor, es decir “amante de -condiciones- extremas”) es un microorganismo que vive en condiciones extremas, entendiéndose por tales aquellas que son muy diferentes a las que viven en la mayoría de las formas de vida en la Tierra.

Extremófilos del tipo termófilo producen algunos de los vistosos colores de la fuente termal Grand Prismatic Spring, en el Yellowstone National Park.

Hasta hace poco tiempo se pensaba que en los lugares donde crecen los extremófilos era imposible que hubiera vida. Por ejemplo, en las aguas enormemente ácidas del río Tinto; pero las hay; muchas pertenecen al dominio Archaea. Y también hay cientos de miles de virus desconocidos y por catalogar.

Las enzimas que poseen los organismos extremófilos (apodadas extremoenzimas), son funcionales cuando otras no lo son.

Algunas bacterias pertenecen a varios de estos grupos. La mayor parte de los extremófilos son microrganismos, hay archaeas (arqueobacterias), procariotas (bacterias) yeucariotas. Su pequeño tamaño y el hecho de que su metabolismo es muy adaptable ha permitido que colonicen ambientes que son mortales para seres pluricelulares. Aunque hay que señalar que también hay organismos pluricelulares, sobre todo entre los barófilos. Es especialmente destacable el caso de los tardígrados, micrometazoos capaces de sobrevivir en diversas condiciones de criptobiosis (anoxi, anhidro y osmobiosis).

Un hecho curioso es que estudiando los extremófilos de Yellowstone (fuentes termales: termófilos) el Dr. Brock de la Universidad de Madison (Estados Unidos) encontró la bacteria Thermus aquaticus. Por ser resistente al calor, permitió desarrollar la técnica de Reacción en Cadena de la Polimerasa (PCR) que ha sido fundamental para el desarrollo de la ingeniería genética.

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